The populist rewriting of Polish history is a warning to us all

Populists treat the past like fast food: they go straight for what’s tasty and comforting for them, leaving aside the bits that might be healthier and more nutritious for all. But the honest study of history is not about making you feel good. Take the case of the second world war and how, 80 years after the invasion of Poland, a dispute in Gdańsk over a museum about the war is playing out.

The populists in Poland’s ruling Law and Justice (PiS) party have meddled so much in redrafting the narrative conveyed both by the museum and its main exhibition that four Polish historians involved with the institution’s creation and launch have been left with little choice but to go to court.

The courts are hardly the best place to adjudicate on the lessons of history. Universities, academies, libraries and museums are surely more suited to such debates. So let me explain how things got to this point.

The Gdańsk Museum of the Second World War opened in 2017to some fanfare; its distinguishing and unconventional features were to be its special focus both on the global context of the war and on the fate of civilians in the bloody conflict. The main exhibition took eight years to put together. The American historian Timothy Snyder called the project a “civilisational achievement” and “perhaps the most ambitious museum devoted to the second world war in any country”.

But the populists who had come to power in Poland’s elections two years earlier found this unbearable, preferring to promote a version of events that would airbrush real history and glorify the nation instead. Soon enough the minister of culture and national heritage, Piotr Gliński, dismissed the Gdańsk museum director, Paweł Machcewicz . A new director, Karol Nawrocki, 

was duly installed who set about altering the main exhibition – without consulting its authors. The revised approach was to tack closely to government guidelines giving emphasis to a glorification of Polish military actions and to cast Poland as a righteous nation: the museum would be a monument to national martyrology.

Nawrocki, for example, replaced a filmed summary of civilians’ experiences in the war with another film altogether, in which the soundtrack includes claims that can only be described as propaganda, with phrases such as: “we saved Jews”; “we give life in the name of dignity and freedom”; “we were betrayed”; “the pope gave hope of victory”; “communists lose”; “we won” and “we do not beg for freedom, we fight for it”. 

But for populist historians – and not only in Poland – history is not about learning lessons; it is either a plaything to salve national complexes or a weapon to use in foreign policy (for example, in Polish-Ukrainian or Polish-Israeli relations).

This is populist history. Populist historians tell people – especially those who have voted for them – what they want to hear about the past. Remembering the war is a zero-sum game to them: it’s about winners and losers. They care little about the complexities and even less about acknowledging dark chapters of Poland’s collective past. What have we really learned from the past? Old photos of a completely destroyed Warsaw reminded me of news images of other cities, such as Aleppo, that have in more recent times experienced the full brutality of a military onslaught. All the more reason to be reminded of what went before us and of those caught up in the horror.

But for populist historians – and not only in Poland – history is not about learning lessons; it is either a plaything to salve national complexes or a weapon to use in foreign policy (for example, in Polish-Ukrainian or Polish-Israeli relations).

Machcewicz along with the museum’s other founding historians, Janusz Marszalec, Rafał Wnuk and Piotr M Majewski, responded to all this with a loud “no”. They have sued the new director of the museum over the infringement of their copyright for the exhibition’s content and managed to halt other changes to the museum. I totally agree with Machcewicz, who describes this saga as “Poland’s most important dispute about history in years”.

The case, which the courts have yet to rule on, is the first of its kind in Poland and probably in Europe. I can’t think of another example of an exhibition mounted by a major museum being censored by a government because it pays too much attention to civilians and because it insufficiently glorifies the nation. It feels more like the standards that would be applied in Putin’s Russia than in a democratic member state of the European Union.

The late Leszek Kołakowski, one of Poland’s greatest philosophers, wrote in his essay, Doctor Faustus: “We learn about the past to know how to recognise around us those faces touched by its worst legacy.” To me, a young Pole, this surely is the best definition of the point of studying history. It will hardly surprise you that communist censors didn’t let Kołakowski publish those words. And now, 30 years after the communist regime collapsed in Poland, history is again being manipulated for political motives. It’s as if only one version – that approved by a rightwing government that has overseen countless acts of democratic backsliding and is seeking re-election next month – is acceptable. Anyone who sees things differently is deemed a public enemy.

When I started looking into the Gdańsk museum dispute as a news story, it felt like a good issue to report – especially as I had studied history at university and am passionate about it. But gradually it became something more deeply personal; I realised that this was about our collective values. And it should be personal for anyone who cares about pluralism and free debate. This is a battle to safeguard history that’s not written in black and white, nor aimed at serving a political agenda, but history that inspires us to make connections between the past and today’s world. Big words, you might say. But those four historians who are taking on the government have picked a fight that goes far beyond the future of one museum. This has a European meaning. It concerns us all.

 

Książę Harry NIE RADZI SOBIE, żyjąc za oceanem? “Dręczy go kwestia zerwanych więzów rodzinnych”

Książę Harry NIE RADZI SOBIE, żyjąc za oceanem? “Dręczy go kwestia zerwanych więzów rodzinnych”

pogarszającego się samopoczucia Meghan oraz chęcią zapewnienia synowi “zwyczajnego” dzieciństwa, wszystko wskazuje na to, że powoli zaczynają odczuwać negatywne skutki ucieczki za ocean.Okazuje się, że Harry’emu jednak mocno daje się we znaki brak rodzinnego wsparcia. 35-latek podobno czuł się szczególnie przygnębiony pod koniec czerwca, gdy urodziny obchodził jego brat William.Harry’ego niezwykle dręczy kwestia zerwanych więzów… [Read more]

Szczera żona Borysa Szyca wspomina problemy w związku: “Nasza miłość nie była zdrowa. Byliśmy o krok, żeby to STRACIĆ”

Szczera żona Borysa Szyca wspomina problemy w związku: “Nasza miłość nie była zdrowa. Byliśmy o krok, żeby to STRACIĆ”

Borys Szyc i Justyna Nagłowska powiedzieli sobie sakramentalne “tak”. Kilka miesięcy po kameralnej ceremonii para powitała na świecie swojego pierwszego wspólnego potomka, Henryka. Chłopiec szybko stał się oczkiem w głowie rodziców, którzy od momentu jego narodzin chętnie chwalą się rodzinnym szczęściem w mediach społecznościowych.Choć obecnie małżeństwo Szyca i Nagłowskiej zdaje się przypominać sielankę, to między… [Read more]

M jak miłość. Cichopek miała wypadek na planie! Przerażona Kinga o mało nie straciła życia!

M jak miłość. Cichopek miała wypadek na planie! Przerażona Kinga o mało nie straciła życia!

Autor: TVP/VOD M jak miłość. Cichopek miała wypadek na planie! Przerażona Kinga o mało nie straciła życia!- ZDJĘCIA Kinga z “M jak miłość” miała wypadek na planie serialu! Grająca ją gwiazda Katarzyna Cichopek opublikowała na swoim Instastory materiał, na którym widzimy jak o mało nie straciła życia! Co stanęło na drodze serialowej Kingi? Przerażający wypadek… [Read more]

Martyna Wojciechowska paraduje po centrum Warszawy z PIERŚCIONKIEM ZARĘCZYNOWYM na palcu (ZDJĘCIA)

Martyna Wojciechowska paraduje po centrum Warszawy z PIERŚCIONKIEM ZARĘCZYNOWYM na palcu (ZDJĘCIA)

Pod koniec ubiegłego miesiąca Martyna Wojciechowska poinformowała za pośrednictwem Instagrama, że Przemysław Kossakowski stał się dla niej kimś więcej niż “chłopakiem”. Gwiazda przyjęła bowiem oświadczyny podróżnika, z którym ponoć jeszcze bardziej zżyła się w okresie narodowej kwarantanny. Od momentu poinformowania o zaręczynach Martyna nie pochwaliła się jednak pierścionkiem zaręczynowym. Zaspokoić naszą ciekawość musieli więc niezastąpieni… [Read more]

Premier League. Fabian Mrozek piłkarzem Liverpoolu
Fakty Miami

Premier League. Fabian Mrozek piłkarzem Liverpoolu

Czteroletni kontrakt z Liverpool FC podpisał Fabian Mrozek. Tym samym 17-latek stał się jednym z trzech polskich bramkarzy, którzy są obecnie graczami “The Reds”. Ekwiwalent za jego wyszkolenie trafi na konto FC Wrocław Academy. Jak donosi “Gazeta Wrocławska”, Mrozek został uznany przez skautów mistrza Anglii “numerem jeden w roczniku 2003 w całej Europie”. Takie miano musi działać… [Read more]

Kierowca autobusu skatowany za zwrócenie uwagi na brak maseczek

Kierowca autobusu skatowany za zwrócenie uwagi na brak maseczek

Lekarze stwierdzili śmierć mózgu kierowcy autobusu napadniętego w miejscowości Bayonne w południowo-zachodniej Francji – podaje BBC. Mężczyzna został zaatakowany po tym, jak zwrócił uwagę na brak obowiązkowych maseczek kilku osobom, które chciały wsiąść do autobusu. Zdj. ilustracyjne /pixabay.com /Pixabay Do ataku doszło w niedzielny wieczór. Grupa osób bez biletów i obowiązkowych maseczek chciała wejść do autobusu. Gdy… [Read more]

Znamy wszystkich spadkowiczów z ekstraklasy! Pierwsza taka sytuacja od 26 lat

Znamy wszystkich spadkowiczów z ekstraklasy! Pierwsza taka sytuacja od 26 lat

SPORT

DL 06.07.2020 19:58 Po bardzo s³abym spotkaniu zamykaj±cym 34. kolejkê ekstraklasy Wis³a P³ock wygra³a 1:0 z Górnikiem Zabrze. Zwyciêstwo moglo byæ wy¿sze, ale Dominik Furman nie wykorzysta³ rzutu karnego. Pi³karze Rados³awa Sobolewskiego dziêki zdobyciu trzech punktów utrzymali siê w lidze, a spad³a z niej Arka Gdynia, zostaj±c trzecim, ostatnim spadkowiczem. Wiśle Płock przed rozpoczęciem starcia… [Read more]

Brain-eating amoeba: 1 case in Florida, officials say avoid tap water

Brain-eating amoeba: 1 case in Florida, officials say avoid tap water

Miami | Florida

One Florida resident was infected with a rare and dangerous brain-eating amoeba.This amoeba is incredibly rare, with only 34 infections confirmed in America between 2009 and 2018.The Florida Department of Health warned residents to avoid nasal contact with tap water, and to avoid swimming in warm freshwater.Visit Insider’s homepage for more stories. The Florida Department… [Read more]